“Fukushima y Chernóbil serían imposibles en un reactor de fusión”

En Cadarache, al sudeste de Francia, se alberga un ambicioso proyecto energético que ha sido capaz de unir a Estados Unidos, Rusia, Japón, India, Corea del Sur y la Unión Europea. Se trata del Reactor Experimental Termonuclear Internacional o ITER –por sus siglas en inglés– que debe producir energía de fusión, una energía limpia, no contaminante y que podría abastecer a todo el planeta, a Oriente y Occidente, a norte y a sur por igual. Mundo Multipolar habla de este proyecto con uno de los investigadores españoles que más lo conoce: Joaquín Sánchez, director del Laboratorio Nacional de Fusión del CIEMAT y presidente del Technical Advisory Panel Fusion del CIEMAT.

Joaquin Sanchez (CIEMAT).

¿Qué es el ITER? 

ITER es un gran experimento para demostrar que se puede obtener energía a partir de la fusión de núcleos de deuterio y tritio.

¿En qué consiste la energía de fusión?

La reacción de fusión es intrínsecamente segura (no puede dar lugar a accidentes del tipo de los de Fukushima o Chernóbil) y su producto es el helio, un gas inocuo para las personas y el medio ambiente. Las materias primas son el deuterio, una forma de hidrógeno que se encuentra en el agua de ríos y océanos y el tritio, otra forma de hidrógeno que no se encuentra en la naturaleza y que se sintetiza a partir de otro elemento abundante en el planeta: el litio.

¿Hay suficientes recursos para mantener la fusión?

Las cantidades necesarias son muy pequeñas, si toda la energía que consume la humanidad la sacase de la fusión sólo se necesitaría para eso utilizar aproximadamente un gramo de litio al año por persona. Esto es importante, porque si el consumo de litio fuera mucho mayor entonces volveríamos a tener el problema de una materia prima que únicamente está disponible en las cantidades necesarias en unos pocos países. Con una tasa de un gramo/persona/año cualquier país obtendría el litio necesario a partir de sales marinas sin dificultad. ITER demostrará que se puede sacar diez veces más energía de la que se mete en el reactor.

¿Qué países y organismos forman parte de este proyecto?

En el experimento participan los gobiernos de EEUU, Japon, China, India, Rusia, Corea del Sur y la Unión Europea que lo hace como un solo socio a través de la Comisión Europea.  Estos países acogen a más de la mitad de la humanidad.

España está participando activamente en la investigación y la construcción del ITER. ¿De qué manera están implicados los científicos y las empresas españolas?

España participa en el ámbito científico y en el industrial. Actualmente la industria española ocupa el tercer lugar de Europa, tras Italia y Francia y por delante de Reino Unido y Alemania, por valor acumulado de los contratos conseguidos para la fabricación de elementos para el ITER. Las industrias españolas participan en la ingeniería, la obra civil y en la fabricacion de las grandes bobinas superconductoras. En el ámbito científico el CIEMAT, en consorcio con otros laboratorios europeos, participa en el diseño de varios sistemas auxiliares y de medida para el ITER.

El ITER es un proyecto complejo entre otras cuestiones por la infraestructura necesaria para obtener la energía, ¿a partir de qué temperatura se conseguiría?  

Para conseguirla hay que calentar el combustible a una temperatura de doscientos millones de grados. Esto se consigue utilizando como vasija una “trampa magnética”. Esta trampa tiene forma de ‘donut’ y es, en esencia, en lo que consiste el ITER. Aparte se utilizan diversos sistemas para subir la temperatura: principalmente, microondas e inyección de partículas aceleradas.

Parece que está claro cómo obtener esta energía, entonces, ¿cuál es el principal problema o dificultad para poner en marcha cuanto antes el ITER? 

El problema es que aunque sepamos como hacerlo, la infraestructura necesaria para ello es de muy gran tamaño –no se puede hacer fusión a pequeña escala, hay un tamaño mínimo del reactor para que pueda funcionar– y una gran complejidad —ITER tiene diez veces mas piezas que un Airbus 380– lo que significa alto coste y grandes periodos de desarrollo.

En la imagen se aprecia la forma de 'donut' de la vasija del reactor (creado con el modelo del diseño ruso Tomakak) y el lugar en el que se calienta el plasma (ITER).

 

¿Para cuándo estará listo el ITER? ¿Cuándo entrará en funcionamiento y a cuánta población abastecerá?

El ITER se espera que entre en funcionamiento en 2019-2020, es un experimento, no un reactor de producción y, por tanto, no se instalarán recuperadores de calor ni turbinas y no generará electricidad para su consumo. La generación de energía para el consumo a partir de la fusión llegaría con la siguiente generación de máquinas, similares al ITER pero con una serie de mejoras para que puedan trabajar sin parar en semanas/meses. Estas máquina podrían iniciar su implantación a partir de 2050.

Este proyecto experimental no es el primero que trabaja en la obtención de esta energía, hubo un ensayo en Gran Bretaña con resultados muy positivos. ¿Cuándo comenzaron los primeros trabajos e investigaciones en este campo?

El experimento JET en Gran Bretaña –propiedad de la Unión Europea– comenzó en 1985 pero la investigación en fusión se inicia a  principios de los años 60. JET consiguió un experimentos con deuterio y tritio en 1997 un rendimiento del 65%, ITER buscará obtener el 1000%.

Se calcula que el resultado en términos de rentabilidad energética puede ser muy positivo. Ahora bien, ¿hay algún riesgo para la población?

La reacción es intrínsecamente segura, porque es muy difícil mantener el sistema a 200 millones de grados. En cuanto algo deja de estar perfecto la temperatura se viene abajo y la reacción se para. No hay prácticamente calor residual, por lo que la refrigeración no es un problema. Fukushima y Chernóbil serían imposibles en un reactor de fusión.

¿Qué pasaría en caso de accidente? 

El posible peligro de la fusión se presentaría si una pequeña cantidad de tritio escapara al exterior. Este es un accidente muchísimo menos grave que los citados ya que aunque el tritio es radiactivo (el deuterio o el litio no)  su vida media es de 13 años y las cantidades implicadas son muy pequeñas, no daría nunca lugar a contaminación persistente. Por otro lado la fusion no emite CO2 ni otros gases que puedan dar lugar a contaminación atmosférica o efecto invernadero.

¿Con centros como el ITER será posible desmantelar definitivamente las centrales nucleares y eliminar nuestra dependencia de ellas, o más bien serían complementarias?

Si la fusión se asienta como fuente de energía, las centrales de fisión actuales serían muy probablemente innecesarias. Podrían aparecer como complementarias las renovables por su caracter distribuido. Pero todo ello dependerá de los precios a que lleguemos a ofrecer las distintas fuentes.

¿Será la energía de fusión la principal fuente con que la humanidad cuente para abastecer sus necesidades?

La humanidad consume actualmente el equivalente a 10-15000 grandes centrales –tipo Almaraz o su equivalente térmico–, esta cantidad aumentará sensiblemente a medida que las necesidades de los países del tercer mundo se vayan viendo satisfechas: calefacción, aire acondicionado, transporte, alimentos, agua… La fusión, si tenemos éxito, será capaz de proporcionar toda esa energía sin suponer una carga para el medio ambiente. Sin embargo es posible que para ciertas aplicaciones sigan siendo rentables otras fuentes de energía.

¿Es el ITER el camino a un mundo más limpio?

Es el camino hacia un mundo más limpio y donde una mayor parte de la humanidad alcance de manera sostenible niveles de calidad de vida similares a los actuales de occidente.

¿Por qué cree usted que no se conoce apenas este proyecto del ITER? ¿Por qué no se invierte más en dar a conocer estas iniciativas? 

Creo que cada día se va conociendo más, pero al ser algo a tan largo plazo es difícil presentarlo como noticia más a menudo. Sufre también del déficit informativo que padecen otros avances científicos.

Más información sobre el ITER aquí.

Anuncios

Acerca de rosarodriguezh

Periodista
Esta entrada fue publicada en Asia, Estados Unidos, Unión Europea y etiquetada , , , . Guarda el enlace permanente.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s